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Audio Research I/50 重新定義了真空管的未來

Audio Research I/50 綜合擴大機 真空管 展樂音響 台南音響 家庭劇院

雖然晶體擴大機在1970年代崛起之後,已經成為音響擴大機的主流,但是在最頂級的Hi-End音響領域,真空管擴大機卻始終佔據一席之地,以其自然溫潤的音質與細微情感的刻畫能力,成為音響擴大機中不可取代的存在。創立於1970年的美國Hi End音響品牌Audio Research,絕對是專精管機技術的至尊領導者,而他們於2021年新推出I/50,則是慶祝創立五十週年的紀念機種 I/50。

資深 ARC 展現全新多彩活力

為什麼 I/50 會讓令人格外注目?第一個原因是亮麗的外觀,I/50 總共有六種色彩,跳脫了 ARC 傳統只有銀黑兩色的框架;第二是回歸 6922 訊號管與 6550 功率管設計,向最早的 ARC 放大線路致敬。 首先來看 I/50 亮麗的外觀,銀、黑兩色依然是 ARC 的代表顏色,可是新增了四種顏色,包括白色、紅色、金色與藍色,色彩全走鮮豔路線,根本是針對年輕族群所設計,真空管的復古,加上鮮豔的色彩,如果要來個貼切的形容詞,可以說是「Neo-Vintage」風格滿分。

I/50 多變又鮮豔的色彩,不是陽極處理,而是 Ceracote 超薄陶瓷鍍膜處理,在金屬機箱表面加上陶瓷鍍層,做出華麗的色彩。這項改變,ARC 必須付出對應的代價,他們採購了新的金屬表面處理機具,在明尼蘇達自家工廠裡製作,所以 I/50 成為第一部百分之百在 ARC 自家工廠生產的擴大機。

回歸 6922 與 6550 真空管

I/50 的第二項特點是回歸 6922 與 6550 真空管,與 1997 年 CA50 綜擴的真空管配置相同。回顧 ARC 推出綜合擴大機的歷史,最早打響名號的是 CA50,不過 CA50 的機箱還是傳統的 ARC 樣貌,顏白色面板搭配黑色把手,外觀與 I/50 很不一樣。

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到了 2003 年,ARC 推出 VSi 55,就是把暢銷的 VS 55 後級加上檔位切換與音量控制器,變成綜合擴大機,功率管一樣是 6550,但是訊號管換成 6N1P,隨後 2008 年推出的 VSi 60,外觀與 VSi 55 接近,算是後續機種,訊號管換上 6H30,與高階 Reference 系列看齊。如果從外觀工業設計來看,I/50 與 VSi 55、VSi 60 最為接近,而這兩款也是 ARC 賣得最好的真空管綜擴,而 I/50 將會繼承這項光榮傳統。在線路設計方面,I/50與前代一樣具備50瓦輸出功率,但是功率管從KT120改為更經典的6550,訊號管與驅動管也從6H30改為6922經典真空管,可以推測聲音表現將會更趨近於經典管機的溫潤韻味。

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如果注意 I/50 的真空管配置,可以 6922 訊號管上面,加了彈性阻尼環,這可是有用的設計,不是裝好看的,因為真空管工作時,因為電子束的流動產生振動,會與玻璃管共振,產生失真或干擾,所以 ARC 加裝了阻尼環,與高階機種看齊。這雖是設計的小細節,但是可以看出 ARC 並沒有因為 I/50 相對平價,就忘記他們對「High Definetion」的堅持。

繼往開來的新機器: I/50

雖然說 I/50 像是 VSi 60 的後繼者,可是 I/50 不光是「繼往」,更像是「開來」的全新 ARC 器材,除了全新 Cerakote 外觀,可能延續到未來其他 ARC 器材,I/50 還加上了可愛的 Lexie Tube,顯示音量數字與輸入檔位,雖然這與放大線路無關,可是卻無形中增添了器材的設計感。

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但眼前的 I/50,比起推出十多年的 VSi 60,根本不像是既有設計的改良,更像是全新設計,不光是 Lexie Tube 新穎好看,還包括面板的網狀孔洞,不僅簡約好看,還可強化散熱,而 I/50 把兩個控制旋鈕,從機箱前方換到頂板,有效縮小了機箱體積,也讓 I/50 更有復古真空管機的模樣,頂板還加上了亮面壓克力,與 Cerakote 陶瓷塗裝形成雙色對比(two tone),巧妙地點綴出 I/50 的年輕氣息。

堪稱 ARC「時代新經典」

從放大線路的設計來看,I/50 與 VSi 55、VSi 60 相同,都是具備音量控制的後級,並沒有額外的前級放大線路,可是 ARC 貼心地加上了耳機放大線路,讓 I/50 的功能性更好。或許有人會擔心,少了獨立前級放大線路,I/50 會不會比較沒力,放心,ARC 早就考慮到了,所以 I/50 的第一級放大,增加了 7 dB 增益,與一般前級常見的 10 dB 放大很接近了。

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新增模組擴充功能

而 I/50 另一個「開啟未來」的設計,就是模組擴充功能,預計會推出唱頭放大模組與 DAC 模組,在它的機背左右兩方可以加裝模 組擴充機能,目前已知原廠將提供兩款模組 (預計2022年推出):Phono Stage模組可以滿足玩家想接黑膠唱盤的需求,它的增益有42 dB、可以對應配備MM或MC唱頭的黑膠唱盤;另一款模組則是具備USB-DAC (可對應Hi-Res數位音訊)、數位同軸與光纖輸入的數類轉換模組。這種擴充能力,連自家高階綜合擴大機VSi-75都不具備,可見Audio Research對I/50的重視程度。但是可以想像 ARC 未來會有更多器材,採用相似的模組擴充,提升產品的價格競爭力。

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真空管百分之百測試配對

最後一項 I/50 對「High Definition」的堅持,就是機器最後出廠的把關,依然由資深工程師 Warren Gahl 負責,所有機器都要實際聽過,合乎 ARC 標準才能打包出廠。人耳驗證的品管這麼特別嗎?大多數廠家都是儀器測試通過,就能包裝出廠,很少人像 ARC 這麼「厚工」,一定要人耳驗收,而且是 Warren Dahl 親自試聽,我十多年前去 ARC 採訪,就是 Warren Dahl 負責聆聽品管,至今依然沒變,確保每一部機器的聲音符合 ARC 的高標準。

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器材規格
Audio Research I/50
型式:真空管綜合擴大機
輸出功率:50瓦(每聲道)
使用真空管:6922 × 3、6550WE × 5
頻率響應:7 Hz~ 30 kHz@1瓦(-3dB)

喇叭輸出端子:8 ohms、4 ohms
輸入靈敏度:1.25 V
輸入阻抗:100k ohms(平衡)/ 48k ohms(非平衡)
尺寸:420 × 180 × 340(W×H×D)
重量:18.1 kg

官方資料參考: I/50 Integrated – Audio Research